Nova espécie de bicho preguiça foi descoberta em buraco mexicano

Os pesquisadores encontraram os restos fossilizados de uma espécie desconhecida de bicho preguiça gigante enterrados profundamente.

Imagem ilustrativa

Quando o mergulhador profissional Vicente Fito encontrou um esqueleto bem grande enquanto mergulhava em um poço subaquático ao sul de Cancun, no México, ele achava que os ossos pertenciam a uma vaca. No entanto, algo não se resumiu.

“Depois de vários mergulhos, percebi que havia algumas garras entre as costelas”, disse Fito à Live Science em um e-mail. Descobriu-se, Fito estava olhando para os restos de uma nova espécie de bicho preguiça antiga e gigante. Isso foi em 2009, e agora uma nova pesquisa revelou que a espécie do solo gigante provavelmente está intimamente relacionada com preguiças da parte norte da América do Sul.

A descoberta revela a compreensão de como os preguiçosos aconteceram durante o Grande Intercâmbio Biótico americano, a principal troca de mamíferos terrestres entre a América do Norte e a América do Sul, que atingiu cerca de 3 milhões de anos.

(Ao identificar erroneamente um preguiça de terra gigante, Fito está surpreso. Quando Thomas Jefferson descreveu as garras de uma preguiça gigante para a American Philosophical Society na Filadélfia em 1797, ele os confundiu com um leão).

Família de preguiças Megalonychidae

O bicho preguiça encontrado por Fito, agora chamado Xibalbaonyx oviceps – ou cabeça de ovo de garra subterrânea – pertence à família de preguiças Megalonychidae. A partir desta família, apenas a pequena preguiça de dois dedos, o adorável habitante da árvore letárgica, sobrevive hoje. X. oviceps, que pode ter vivido cerca de 12.000 anos atrás durante o período do Pleistoceno tardio, era um verdadeiro gigante, pesando cerca de 500 quilos (500 kg), Sarah Stinnesbeck, doutorando em paleontologia no Museu Estatal de História Natural Karlsruhe em Alemanha, e co-autor do estudo recente, disse à Live Science em um e-mail.

bicho preguiça

Após o mergulhador profissional, Vicente Fito descobriu o esqueleto da preguiça gigante no sumidouro subaquático em 2010, ele trouxe Jeronimo Aviles, retratado, ao site para filmar a evidência. Crédito: Eugenio Acevez.

Alimentação da espécie

Ao analisar o crânio, a equipe descobriu que o espécime X. Oviceps tinha um maxilar profundo e um dente tipo canina que é triangular em seção transversal, de acordo com Tim Gaudin, professor de biologia da Universidade do Tennessee em Chattanooga, que não estava envolvido no presente estudo. Essas adaptações permitiriam que X. ovíceps comessem plantas resistentes, que podem ter incluído agave, uma suculenta ponta, de acordo com Stinnesbeck. Coincidentemente, a equipe de Gaudin descreveu recentemente outra preguiça do megalonócrata da mesma região do México, que pode ser o mesmo gênero e espécie de bicho preguiça que X. oviceps.

Intercâmbio biótico americano

A equipe de Gaudin usou as características da mandíbula – compartilhada por X. oviceps e o espécime analisado em fevereiro – para a comparação entre X. oviceps e Meizonyx salvadorensis, uma espécie de bicho preguiça gigante extinta de El Salvador. Eles também descobriram que esta preguiça salvadoreira está mais relacionada com dois tipos de preguiça de terra gigante encontrados na América do Sul do que os encontrados na América do Norte. Se a preguiça da equipe de Gaudin se revelar igual ao X. oviceps, isso ofereceria uma visão mais profunda de como os preguiças podem ter se dispersado durante o grande intercâmbio biótico americano.

“Saber que estes são os preguiçosos do sul que se deslocam para o norte é realmente interessante. E os preguiçosos, por algum motivo, parecem fazer isso muito bem, pelo menos inicialmente, naquele intercâmbio, até que os humanos se mostrem e acabe com eles”, disse Gaudin à Live Science.

O novo estudo foi publicado online em 22 de maio na revista PalZ.